La misión de aterrizar en un Cometa.

La nave espacial europea Rosetta va en camino de interceptar un cometa y hacer historia. En el 2014 entrará en órbita alrededor del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenkoand llevando consigo una misión con dos primicias.
El objetivo de Rosetta es aprender de la historia primordial de la vida de un cometa, y como trascurre su vida de ser un maravilloso astro hasta su caída final en pedazos.

Los cometas son restos primitivos “de la construcción” de nuestro sistema solar hace aproximadamente 4.500 millones de años. Porque pasan la mayor parte de su tiempo en el congelado sistema solar exterior, están allí muy bien conservados y son para los astrónomos como una mina de oro que nos permiten conocer de cuales eran las condiciones que prevalecían “en el principio de los tiempos”.

Cuando sus órbitas se alargan logran aproximarse mucho más cerca del Sol, así los cometas se transforman en los cuerpos más impresionantes del cielo nocturno. Esta misión de la Agencia Espacial Europea fue lanzada en el año 2.004 y cuenta con instrumentos estadounidenses a bordo. Rosetta será como estar en un asiento de la primera fila para ver la espectacular metamorfosis.

Lo que sabemos de los cometas hasta ahora proviene de un puñado de misiones de sobrevuelo a los mismos. “De alguna manera, un sobrevuelo es sólo una visión seductora sobre un cometa en una etapa específica de su evolución,” dice Claudia Alexander -científico del proyecto Rosetta en el JPL-. “Rosetta es diferente. Va a orbitar el 67P durante 17 meses. Veremos como evoluciona en su trayecto hacia el Sol por un corto tiempo.
El calor solar tendrá un profundo efecto sobre el destino de Rosetta. “Al comienzo miraremos al cometa como una pequeña pepita en el espacio y para luego convertirse en algo poético y hermoso, arrastrando su cola enorme.”

Por el momento, Rosetta esta descansando para enfrentar los próximos desafíos. Está hibernando, comprometido ahora en su persecución de alta velocidad mientras duerme su carga útil. Despertará cercano al día de año nuevo de 2014, cuando la nave comience un programa de auto-chequeo durante varios meses.

Si todo va bien, en agosto del mismo año Rosetta entrará en órbita alrededor del núcleo del 67P y comenzará a explorar su superficie para buscar un sitio de aterrizaje seguro. Una vez que el sitio sea elegido, la nave espacial descenderá tan bajo como a 1 kilómetro de altitud para desplegar la sonda de exploración lander.

El nombre del lander es “Philae”, el sitio de un obelisco en el Nilo (Egipto) que ayudó a descifrar la famosa piedra Rosetta. El aterrizaje esta programado para noviembre de 2014, cuando Philae hará el primer aterrizaje controlado en el núcleo de un cometa.

“¡Cuándo aterrizemos, el cometa podría estar activo ya!” dice Alexander. Como el cometa tiene muy poca gravedad, el lander se anclará con arpones a la superficie. “Sus pies pueden profundizar en algo crujiente como el permagel (permafrost), o tal vez en algo de roca sólida,” especula ella.
Una vez que esté bien sujeto, el lander comenzará un estudio “in situ y sin precedentes” del núcleo de un cometa. Entre otras cosas, recogerá muestras para el examen microscópico a bordo y tomará imágenes panorámicas del terreno circundante.

Mientras tanto, permaneciendo en órbita la nave espacial Rosetta estará también muy ocupada. Los sensores de a bordo trazarán un mapa de la superficie del cometa y de su campo magnético, monitoreo de las erupciones -jets y géiseres- del cometa: cantidad, medidas, tasas y mucho más.

Juntos, el orbitador y el lander construirán la primera imagen 3D de las capas y bolsones bajo la superficie del cometa. Los resultados que se logren deberán contarnos una historia verdadera.

Autora: Dauna Coulter / http://science.nasa.gov/science-news/science-at-nasa/2012/02feb_rosetta/.

Ver: http://youtu.be/FoePrO4-fGQ

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Acerca de Luis Mansilla

Espacio dedicado al estudio y observación de estos Cuerpos Menores del Sistema Solar.

Publicado el 04/02/2012 en Sin categoría. Añade a favoritos el enlace permanente. Comentarios desactivados en La misión de aterrizar en un Cometa..

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