Ladrillos moleculares de la vida primitiva descubiertos en un cometa artificial.

Las primeras moléculas de la vida se forman naturalmente en los cometas: es lo que sugiere un trabajo realizado por un equipo francogermano que incluye a los grupos de Uwe Meierhenrich y de Cornelia Meinert del Instituto de Química de Niza (Universidad Niza Sophia Antipolis/CNRS), y de Louis Le Sergeant de Hendecourt del Instituto de Astrofísica Espacial (CNRS/Université París-Sud).

Después de haber fabricado un cometa artificial, los investigadores analizaron sus componentes con una técnica única en el mundo. Y resultó por primera vez que los cometas podrían contener moléculas que constituirían la materia genética primitiva: diamino ácidos [diamino acids] (1). En el entrecruzamiento de la química, la biología y la astrofísica, estos trabajos sostienen la tesis según la cual los ladrillos elementales de la vida no aparecieron sobre Tierra, pero si en el espacio. Acaba de publicarse en la versión en línea de ChemPlusChem.

Estos análisis se inscriben dentro del marco de la gran misión espacial europea “Rosetta”. Este programa tiene por objetivo hacer aterrizar en 2015 una sonda sobre el cometa Churyumov-Gerasimenko para estudiar la composición de su núcleo. Para intentar anticipar los resultados de Rosetta, los científicos se imaginaron fabricar un cometa artificial, simulando un congelado de compuesto similares al material interestelar y analizar sus constituyentes.

El equipo de Louis Le Sergeant de Hendecourt le encargó al Instituto de Astrofísica Espacial el de fabricar un microcometa en condiciones extremas similares a las del espacio (-200°C y en el vacío), los investigadores condensaron, sobre un pedazo sólido de fluoruro de magnesio (MgF2) los compuestos existentes en el medio interestelar: moléculas de agua (H2O), amoníaco (NH3) y metanol (CH3OH). Y todo ello fue irradiado con una radiación ultravioleta. Al cabo de diez días, obtuvieron algunos preciosos microgramos (10-6 gramos) de materia orgánica artificial.

Esta materia orgánica interestelar simulada se analizó a continuación al Instituto de Química de Niza por el equipo de Uwe Meierhenrich y de Cornelia Meinert. Y ellos, con una tecnología muy potente: una cromatografía pluridimensional en fase gaseosa (un GCxGC/TOF-MS). Instalado en Niza en el año 2008, este aparato permite detectar diez veces más moléculas en una muestra que una cromatografía tradicional monodimensional.

Gracias a su tecnología, los químicos pudieron identificar veintiseis (26) aminoácidos en el cometa artificial. Allí donde las anteriores experiencias internacionales habían encontrado solamente tres aminoácidos. Más importante fue que también descubrieron lo que nadie había observado antes ellos: seis ácidos diaminas, sobre todo “N-(2-Aminoethyl) glycine”. Un resultado revolucionario. Ya que este último compuesto podría ser uno de los constituyentes principales del antepasado del ADN terrestre: la molécula de ácido peptídico nucléico (APN).

Estos resultados indican que las primeras estructuras moleculares de la vida se habrían podido formar en el medio interestelar y cometario, antes de aterrizar sobre la Tierra primitiva con la caída de meteoritos y cometas.
La siguiente etapa será de: determinar las condiciones de presión, temperatura, pH, etc, en las cuales el “N-(2-Aminoethyl) glycine” pudo a continuación formar el APN. Para llevar a cabo este nuevo proyecto, los investigadores ya comenzaron a constituir una colaboración con dos grandes equipos, uno americano y otro ingles.


© Wiley-VCH GmbH y CO.
Cromatograma del hielo cometario realizado con la cromatografía pluridimensional en fase gaseosa. Cada pico corresponde a un aminoácido. Cuanto más alto es el pico, mayor es la cantidad de aminoácido presente.
ChemPlusChem / Volume 77, Issue 3, pages 186–191, March 2012.

(1) diamino ácidos: moléculas formadas de dos “grupos amino” (– NH2) y no único como los aminoácidos clásicos que constituyen las proteínas.

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Acerca de Luis Mansilla

Espacio dedicado al estudio y observación de estos Cuerpos Menores del Sistema Solar.

Publicado el 07/04/2012 en Sin categoría. Añade a favoritos el enlace permanente. Comentarios desactivados en Ladrillos moleculares de la vida primitiva descubiertos en un cometa artificial..

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