¿Los cometas como acompañantes de curioso sistema exoplanetario?

La cercana estrella Fomalhaut A aloja el sistema planetario más famoso fuera de nuestro Sistema Solar, que contiene un exoplaneta y un espectacular anillo de cometas. Un equipo internacional de astrónomos anunció un nuevo descubrimiento con el Observatorio Espacial Herschel que ha hecho que este sistema sea aún más fascinante, la estrella menos masiva de las tres componentes del sistema de Fomalhaut, llamada Fomalhaut C, ahora se le ha encontrado que contiene como anfitrión su propio cinturón de cometas. Los investigadores publicaron sus resultados en una nota enviada a la revista “Monthly Notices” de la Royal Astronomical Society (RAS).

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Fomalhaut A es una de las estrellas más brillantes en el cielo. Situada a 25 años luz de distancia en la constelación de Piscis Austrinus, brilla con un color azul-blanco y ocupa un lugar prominente en el hemisferio sur. En las latitudes altas del hemisferio norte esta aparece baja en el sur durante las tardes del otoño. Por el contrario, Fomalhaut C, también llamado LP 876-10, es una estrella enana roja tenue invisible sin la ayuda de un telescopio, y se encontró que es parte del sistema Fomalhaut en octubre de este año.

La importancia de Fomalhaut A es un objetivo clave para el Telescopio Espacial Hubble, los astrónomos utilizan para buscar el anillo de cometas por método indirecto y a continuación una imagen directa del planeta en 2008, Fomalhaut b (los astrónomos utilizan las letras mayúsculas para las estrellas y las letras minúsculas se utilizan para los planetas, por lo tanto, “Fomalhaut b” es un planeta, y “Fomalhaut B” es la segunda estrella del sistema).

El nuevo descubrimiento podría ser la clave para algunos de los misterios del sistema de Fomalhaut. El autor principal Grant Kennedy, un astrónomo del Instituto de Astronomía de la Universidad de Cambridge, indicó que “Es muy raro encontrar a dos cinturones de cometas en un mismo sistema, y con las dos estrellas a 2,5 años luz y que además es uno de los más ampliamente separados sistemas de estrellas que conocemos. Nos hizo preguntarnos por qué tanto Fomalhaut A y C tiene cinturones de cometa y si las mismas están relacionadas de alguna manera”. Para tener una referencia de lo que significan 2,5 años luz, relacionamos que la luz solar tarda sólo 8 minutos en llegar a la Tierra y 5,5 horas en llegar a Plutón, y a la estrella más cercana al Sol, Proxima Centauri, se encuentra a sólo 4 años luz de distancia. Este descubrimiento podría ayudar a resolver los grandes misterio en el sistema Fomalhaut: las órbitas del anillo de cometas y el planeta son elípticas alrededor de Fomalhaut A (lo que significa simplemente que las órbitas no son circulares). Se piensa que las órbitas elípticas son el resultado de encuentros cercanos con algo más en el sistema, tal vez con algún otro planeta no detectado o quizás con una de las otras dos estrellas, B o C.

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El descubrimiento del cinturón cometario alrededor de C es importante porque estos encuentros no sólo puede hacer al cinturón elíptico, como también puede hacerlo más brillante ya que los cometas chocan entre si más a menudo, por lo tanto liberando enormes cantidades de hielo y polvo. Las estrellas rara vez muestran este tipo de cinturones de cometas brillantes, por lo que su detección en torno a ambas, A y C, sugiere que pueden haber tenido su brillo realzado por un encuentro cercano anterior entre estas dos.

Paul Kalas de la Universidad de California descubrió que las órbitas son elípticas y que está involucrado en un nuevo trabajo. El dijo, “pensamos que el sistema de Fomalhaut A fue perturbada por un planeta en su interior, pero parece que ahora hay una pequeña estrella que desde el exterior podría también influir en el sistema. Una buena prueba de esta hipótesis es la dimensión de la estrella enana roja y la órbita exacta en los próximos años.”

El escenario de interacción estelar no es tan inusual como suena. El Cometa ISON, que se desintegró después de un encuentro cercano con nuestro Sol a finales de noviembre, pudo haber sido puesto en una órbita del tipo Sun-grazing por una estrella que pasaba cerca del Sistema Solar en el pasado remoto. De manera similar, en la propuesta de encuentros entre las estrellas en el sistema de Fomalhaut puede haber enviado unos pocos cometas en una órbita sun-grazing. Usted podría pensar que si había algunos planetas habitables alrededor de Fomalhaut A o C, sus habitantes podrían tener más suerte que nosotros y ver realmente un espectacular cometa en su firmamento.

El observatorio Herschel, con el cual observamos el universo en luz infrarroja se quedó sin refrigerante de helio líquido y detuvo su observación en abril de este año. Esto fue siete meses antes de que Fomalhaut C fuera identificado como parte del triple sistema de estrellas, pero afortunadamente el telescopio había tomado nuevas imágenes en 2011, así que los astrónomos tienen una gran cantidad de datos más.
Kennedy ha conocido bien acerca de la cinta cometaria durante varios años; “En los últimos años hemos utilizado a Herschel para buscar cinturones cometarios alrededor de muchas estrellas distantes a unos pocos cientos de años luz del Sol. En ese momento Fomalhaut C se llama LP 876-10 y hemos pensado que era una solitaria estrella enana roja con un anillo de cometas. Fue interesante, porque este tipo de descubrimientos es muy raro, pero no nos dicen por qué estaba allí. Después del descubrimiento de que esta estrella fue parte del sistema de Fomalhaut, la existencia de su cinturón cometario nos hizo pensar más sobre las conexiones entre las dos estrellas, y puede ser que ayude a resolver el misterio del cinturón elíptico alrededor de Fomalhaut A.”

Kennedy y su equipo están tratando de interpretar la idea de un encuentro sideral utilizando simulaciones por ordenadores y más detalladas observaciones del cinturón de Fomalhaut C. La aparente ausencia de un cinturón alrededor de Fomalhaut B sigue siendo un misterio. Pero si las simulaciones que están en línea con que los astrónomos verán, a continuación, esta será como una “pistola humeante” para la  interacción estelar y una prueba de que como las estrellas pueden afectar las formas de los sistemas planetarios y su evolución.

Fuente: http://www.ras.org.uk/news-and-press/news-archive/224-news-2013/2376-companion-s-comets-the-key-to-curious-exoplanet-system

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Acerca de Luis Mansilla

Espacio dedicado al estudio y observación de estos Cuerpos Menores del Sistema Solar.

Publicado el 22/12/2013 en Anuncios, Astronomia Cometaria, Comet News, cometas, comets, Descubrimientos, Noticias. Añade a favoritos el enlace permanente. Comentarios desactivados en ¿Los cometas como acompañantes de curioso sistema exoplanetario?.

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