El planeta enano Ceres emite vapor.

El descubrimiento difumina la distinción entre cometas y asteroides

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La distinción tradicional entre los cometas: como bolas de hielo sucio, y asteroides: como rocas, parece estar difuminándose. Ceres, ahora planeta enano o en la vieja definición como el mayor asteroide del Sistema Solar, emite vapor de agua y puede que lo esté haciendo precisamente como si fuese un cometa, por sublimación de los hielos presentes. Lo han descubierto unos astrónomos que lo han investigado con el telescopio espacial europeo Herschel. El hallazgo tiene que ver con las migraciones significativas de los grandes planetas del Sistema Solar, porque pudieron no haberse formado precisamente donde están ahora.

Ceres, con un diámetro de casi mil kilómetros, un mundo en miniatura, es un cuerpo del cinturón de asteroides, el gran anillo de fragmentos situado entre las órbitas de Marte y de Júpiter. Se había descubierto ya la pista del agua en ese cuerpo en forma de minerales hidratados, pero el equipo internacional liderado por el científico de la Agencia Europea del Espacio (ESA) Michael Küppers anuncia ahora que ha identificado directamente con el Observatorio de Infrarrojos de la ESA llamado “Herschel” el vapor de agua en su entorno y dos fuentes de emisión en su superficie, a una velocidad de unos seis kilogramos por segundo. Ceres, descubierto en 1801, es un planeta enano (nueva definición de la UAI), que contiene la tercera parte de la masa total del cinturón de asteroides y parece que tiene un núcleo rocoso y un manto exterior helado.

La evaporación de agua puede ser debida a la sublimación (el hielo se transforma directamente en gas, sin pasar por el estado líquido), como ocurre en los cometas, o en el “criovulcanismo”, como cuando la erupción de los volcanes es de sustancia volátiles, como el agua, en lugar de la eyección de rocas fundidas”, escriben Küppers y sus colegas en la revista Nature. Se inclinan más bien por la explicación cometaria, pero no se puede descartar la otra idea. Y en ese caso habría que pensar en una fuente de calor interna de radioisótopos de larga duración que mantendrían el calor necesario para generar las emisiones de vapor.

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Ilustración de Ceres en el cinturón de asteroides. / ESA/ATG medialab

“Es la primera vez que se detecta agua en el cinturón de asteroides y demuestra que Ceres tiene una superficie de hielo y una atmósfera”, afirma Küppers en un comunicado de la ESA. Las observaciones con el Herschel no proporcionaron suficiente resolución como para distinguir el origen del vapor, pero estos astrónomos han sido capaces de determinar las fuentes en la superficie observando las variaciones de la señal del agua durante la rotación de nueve horas que tiene este planeta enano. Han identificado así los dos zonas concretas, que son un 5% más oscuros que la media, por lo que absorberían más luz solar, siendo más templados y eficaces en la hora de sublimar el hielo.

La cuestión tiene mucho que ver con la denominada línea de nieve que, que por convención, divide al Sistema Solar en dos regiones: la interior de los cuerpos rocosos (el agua llegaría a los planetas terrestres con el  bombardeo de cometas, después de su formación), y la exterior de los cuerpos helados, más allá del cinturón de asteroides. Claro que algunos de esos cuerpos de hielo han podido migrar hacia el interior, señalan los investigadores. De hecho, la frontera se ha empezado a diluir con el descubrimiento de agua helada en la superficie de algunos asteroides. Si el vapor de Ceres se debe efectivamente a la sublimación de agua helada en su superficie, esto demostraría que ese mecanismo no se limita a los cometas, sino que está presente también en objetos del cinturón de asteroides.

Otros dos investigadores, Humberto Campins y Christine M. Comfort, de la Universidad de Florida Central, comentan el hallazgo y sus implicaciones en Nature y hacen hincapié en lo diferente que es Ceres de otro gran asteroide, Vesta, este último más seco y con una superficie ígnea con un pasado de calor y erupciones volcánicas que no parece haber sufrido el primero. “Es muy probable que Ceres se formase en una región más fría en el exterior del sistema solar en formación que Vesta, más allá de la línea de nieve”, argumentan estos científicos.

Entonces entra en juego la migración de planetas y otros cuerpos dentro del Sistema Solar. Campins y Comfort recalcan que una de las primeras pistas de que los planetas gigantes podrían haberse desplazado significativamente vino de la mano del descubrimiento de planetas extrasolares gigantes más cerca de su estrella que Mercurio lo está del Sol, en órbitas en las que no habrían podido formarse. “La migración planetaria, desde entonces, se ha utilizado para explicar varias observaciones desconcertantes”, señalan estos astrónomos. “La de Júpiter, por ejemplo, podría ser la causa de las diferencias de composición observadas en distintos asteroides”, añaden. “Según este escenario, los planetas gigantes en migración habrían alterado las poblaciones de cuerpos pequeños rocosos y helados (asteroides y cometas), que chocarían con la Tierra y la Luna y habrían depositado moléculas orgánicas y agua en nuestro mundo”. El descubrimiento de las emisiones de vapor de agua en Ceres, concluyen, son compatibles con esta perspectiva de migración planetaria en la historia primitiva del Sistema Solar.

Tanto los científicos de Florida, como los liderados por Küppers (investigador del Centro de Astronomía Espacial de la ESA, en Madrid, ESAC), apuntan hacia el año que viene para disipar las incógnitas sobre Ceres, ya que a ese planeta menor llegará entonces la sonda espacial automática “Dawn”, de la NASA, que ya ha estado visitando a Vesta.

Fuente: http://sociedad.elpais.com/sociedad/2014/01/22/actualidad/1390413122_214143.html

Nota enviada por el Prof. Hebert Pistón Rodríguez (UR) a quién agradecemos el aporte.

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Acerca de Luis Mansilla

Espacio dedicado al estudio y observación de estos Cuerpos Menores del Sistema Solar.

Publicado el 16/02/2014 en Anuncios, Comet News, Noticias, Publicaciones. Añade a favoritos el enlace permanente. Comentarios desactivados en El planeta enano Ceres emite vapor..

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