Estudian impacto cometario hace 12.800 años

Los nanodiamantes son eternos. ¿Pudo una colisión cometaria dejar una capa de nanodiamantes en la superficie de la Tierra?

Fuente: http://www.sciencedaily.com/releases/2014/08/140827163443.htm

La colisión de un cometa con la Tierra causó una crisis ambiental, con la consecuente degradación del hábitat, que contribuyó a la extinción de la mayoría de las especies de grandes animales que habitaban en América. Es la hipótesis de un grupo de científicos. El impacto catastrófico y el cambio climático posterior también llevó a la desaparición de la cultura prehistórica de Clovis y a la disminución de la población humana. El carácter y la distribución de los nano-diamantes, un tipo de material producido durante una colisión de ese tipo es un tema de interés científico. Los investigadores encontraron una gran cantidad de estos pequeños diamantes distribuidos más de 50 millones de kilómetros cuadrados en todo el hemisferio norte.

Una imagen con un microscopio electrónico de transmisión de un nanodiamante cúbico imperfecto, de Kangerlussuaq, Groenlandia. *Credit: Image courtesy of University of California – Santa Barbara

La mayoría de la megafauna de Norteamérica – mastodontes, osos de cara corta, perezosos terrestres gigantes, tigres dientes de sable, camellos y caballos americanos – desaparecieron hace cerca de 13.000 años, al final del período Pleistoceno. La causa de esta extinción masiva ha sido largamente debatida por los científicos que, hasta hace poco, sólo podían especular al respecto.

Un grupo de científicos, entre ellos James Kennett, profesor emérito en el Departamento de Ciencias de la Tierra de la Universidad de California, en Santa Bárbara, postuló que la colisión de un cometa con la Tierra jugó un papel importante en la extinción. Su hipótesis sugiere que un evento de impacto cósmico precipitó el período de enfriamiento global hace cerca de 12.800 años. Este impacto cósmico causó una crisis ambiental abrupta y la degradación del hábitat que contribuyó a la extinción de la mayoría de las especies de grandes animales que entonces habitaban el continente americano. Según Kennett, el impacto catastrófico y el cambio climático posterior también condujeron a la desaparición de la cultura prehistórica Clovis, conocida por realizar caza mayor, y al descenso de la población humana.

En un nuevo estudio publicado esta semana en la revista Journal of Geology, Kennett y un grupo internacional de científicos se han centrado en el carácter y la distribución de nanodiamantes, un tipo de material producido durante una catastrófica colisión. Los investigadores encontraron una gran cantidad de estos pequeños diamantes distribuidos en más de 50 millones de kilómetros cuadrados en todo el hemisferio norte en el Borde del Dryas Reciente (BDR). Esta capa delgada, rica en carbono, a menudo es visible como una línea negra fina a unos pocos metros debajo de la superficie.

Kennett y otros investigadores de 21 universidades de seis países investigaron nanodiamantes en 32 sitios de 11 países de Norteamérica, Europa y el Medio Oriente. Dos de los sitios se encuentran al otro lado del Canal de Santa Barbara desde la UCSB: uno en Arlington Canyon (en la isla de Santa Rosa), el otro en Daisy Cave (en la isla de San Miguel).

“Nosotros hemos identificado de manera concluyente una capa fina sobre tres continentes, en particular en América del Norte y Europa Occidental, que contiene un rico conjunto de nanodiamantes, cuya producción sólo puede explicarse por un impacto cósmico”, dijo Kennett. “También hemos encontrado materiales vítreos y metálicos del BDR formados a temperaturas superiores a 2.200 grados centígrados, lo que no pudo haber resultado de los incendios forestales, el vulcanismo o flujo de meteoritos, sólo de un impacto cósmico.”

El equipo encontró que la capa BDR también contenía cantidades mayores de lo normal de esférulas de impacto cósmico, vidrio fundido a alta temperatura, racimos de hollín con forma de uva, carbón, esférulas de carbono, osmio, platino y otros materiales. Pero en este trabajo los investigadores centraron su enfoque multi-analítico exclusivamente en nanodiamantes, que fueron encontrados en varias formas, incluyendo la cúbica (forma de los diamantes utilizados en joyería) y cristales hexagonales.

“Diferentes tipos de diamantes se encuentran en los conjuntos BDR, porque se producen como resultado de grandes variaciones en los niveles de temperatura, de presión y de oxígeno asociados con el caos de un impacto”, explicó Kennett. “Estas son las condiciones exóticas que se unieron para producir los diamantes de carbono terrestre, los diamantes no llegan con el meteorito entrante o un cometa.”

Sobre la base de varios procedimientos analíticos, los investigadores determinaron que la mayoría de los materiales en las muestras BDR son nanodiamantes y no algún otro tipo de minerales. El análisis mostró que los nanodiamantes se producen constantemente en la capa BDR sobre áreas amplias.

“No hay límite conocido para el campo esparcido BDR que actualmente cubre más del 10 por ciento del planeta, lo que indica que el evento BDR fue un impacto cósmico importante”, dijo Kennett. “Los datos sobre nanodiamantes usados en este estudio dan a los científicos una instantánea de un momento en el tiempo llamado “isócrono””.

Hasta la fecha, los científicos saben de sólo dos capas en las que se haya encontrado más de una identificación de nanodiamantes: el BDR hace 12.800 años y el bien conocido Borde Cretácico-Terciario, hace 65 millones de años, que se caracteriza por la extinción masiva de los dinosaurios , ammonites y muchos otros grupos.

“La evidencia que presentamos establece el debate acerca de la existencia de abundantes nanodiamantes BDR”, dijo Kennett. “Nuestra hipótesis desafía algunos paradigmas existentes dentro de varias disciplinas, incluyendo la dinámica de impacto, la arqueología, la paleontología y paleoceanografía / paleoclimatología, todos afectados por este impacto cósmico relativamente reciente.”


Fuente: University of California – Santa Barbara. “Nanodiamonds are forever: Did comet collision leave layer of nanodiamonds across Earth?.” ScienceDaily. ScienceDaily, 27 August 2014. <www.sciencedaily.com/releases/2014/08/140827163443.htm>.


Traducción: Alberto Anunziato (Paraná, Argentina) Colaborador de la Sección Cometas.

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Acerca de Luis Mansilla

Espacio dedicado al estudio y observación de estos Cuerpos Menores del Sistema Solar.

Publicado el 08/09/2014 en Paper, Publicaciones. Añade a favoritos el enlace permanente. 1 comentario.

  1. Alberto Andres Zóroch

    MUY INTERESANTE…

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